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El experimento KATRIN en el Instituto de Tecnología de Karlsruhe (KIT)

El experimento KATRIN en el Instituto de Tecnología de Karlsruhe (KIT)

Que Alemania es uno de los paises punteros a nivel mundial en ingeniería e investigación es algo que todo el mundo sabe. Es por eso que cada vez más el país germano demanda profesionales cualificados para poder cubrir los puestos que cada año se crean en experimentos como el que nos ocupa en esta entrada.

 

La Máquina

En el sótano del Instituto de Tecnología de Karlsruhe más conocido como KIT, en el suroeste de Alemania, hay una máquina con un aspecto imponente. Su nombre es KATRIN, mide 23 metros de largo, 10 metros de ancho y pesa 200 toneladas. Esta extraña máquina es una de las cámaras de vacío más grandes del mundo y fue construida para descubrir la masa de una de las entidades menos significativas del universo, el neutrino. El presupuesto para realizar este experimento es de unos 60 millones de euros. Solo el tanque de acero inoxidable cuesta seis millones de euros.

El transporte del tanque fue extremadamente angustioso: se fabricó en Deggendorf an der Donau, a unos 350 kilómetros del KIT. Pero el transporte a través de las calles era imposible, por lo que el contenedor tuvo que realizar un desvío increíble de alrededor de 8.600 kilómetros a través de ríos y mares, antes de llegar a la orilla del Rin en Leopoldshafen. Decenas de miles de personas siguieron el transporte a través de las estrechas calles del pueblo hacia su ubicación final.
 
KATRIN
 

El experimento

Si tenemos en cuenta que el universo contiene más de estas partículas subatómicas que de cualquier otro tipo de partícula, que el Sol lanza al espacio billones de neutrinos por minuto o que quedaron miles de millones desperdigados por el espacio después del Big Bang, uno podría pensar que averiguar su peso no debería ser tan difícil.

Sin embargo, los neutrinos pasan casi desapercibidos por una simple razón: interactúan de manera muy débil con la materia. Por ello, para detectar solo algunos, primero hace falta un detector gigantesco. Pesarlos, ya es algo más complejo.

Y aquí es donde entra en juego el experimento Neutrino de Tritio de Karlsruhe (Katrin, en alemán) que acaba de finalizar sus preparaciones y está listo para empezar a funcionar a mediados del año próximo.

Determinar la masa de los neutrinos puede tener consecuencias de peso para entender desde la naturaleza de la materia oscura hasta la expansión del universo. Si son más pesados de lo que se piensa, por ejemplo, la combinación de su fuerza de gravedad podría ralentizar la expansión del universo. Si son más livianos, en cambio, no tendrían la fuerza suficiente como para afectar esta expansión.
Para llegar a una conclusión habrá que esperar. Si el experimento tiene éxito, se estima que los primeros resultados se conocerán dentro de cinco años.
 

¿Qué son los neutrinos?

Hace más de 80 años, el físico Wolfgang Pauli predijo la existencia de los neutrinos, pero dudaba de que fuera a ser posible detectarlos experimentalmente. Sin embargo, gracias a los avances de la ciencia, en las últimas décadas se ha podido medir su huella y conocer sus propiedades, algunas de ellas completamente inesperadas. Los neutrinos son partículas muy, muy pequeñas, como los electrones, que se mueven casi a la velocidad de la luz, y no interaccionan casi con nada en el universo. De hecho, si no se las necesitase para explicar la desintegración del neutrón, podríamos prescindir de ellas. Pero tienen que existir.

 

Si te apetece saber más cosas sobre los neutrinos o sobre el experimento KATRIN, puedes visitar la wikipedia y también estas webs: descubriendo.fisicaastronomia.netwww.kit.edubnn.de

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